Aangenomen wordt dat president Thomas Jefferson een voorloper van de houten kleerhanger heeft uitgevonden. Hedentendage wordt aangenomen dat de huidige kledinghanger werd uitgevonden in 1869 door OA Noord van New Britain, Connecticut. 

In 1932 patenteerde Schuyler C. Hulett  een verbeterd ontwerp, dat kartonnen buizen monteerde op de bovenste en onderste delen van de draad om vouwen te voorkomen gebruikt, en in 1935 voegde Elmer D. Rogers  een buis op de onderste balk, die nog steeds wordt gebruikt. 
Kledinghangers kunnen worden gemaakt in hout, draad, kunststof, rubber en zijn zelden van andere materialen. Sommige zijn gevuld met mooie materialen, zoals satijn, voor dure kleding, lingerie en kostuums. De zachte, pluche bekleding is bedoeld om kleding te beschermen tegen de schouder deuken die draadhangers kunnen maken.